伴随5G商用 中国全面进入VoLTE时代

  语音作为运营商最为基础的业务,曾经被视为运营商三大支柱业务之一。但是随着4G网络的迅速发展,语音业务在移动互联网时代受到互联网公司OTT应用的巨大冲击,风光不在。当前5G建设方兴未艾,在5G时代,语音业务该如何发展和演进?4G时代的语音解决方案VoLTE和5G话音解决方案之间有何联系?运营商应该如何确保给5G用户持续提供高质量的话音服务以保持用户粘性?本文将着力探讨上述问题。

  5G仍基于IMS提供话音服务,VoLTE成为关键先生

  根据3GPP标准定义,5G将沿用4G的话音架构,仍基于IMS提供话音业务。4G的无线接入技术为LTE,其上面承载话音称之为VoLTE;5G的无线接入技术为NR,其上面承载话音称之为VoNR(Voice over NR)。VoLTE、VoNR作为IMS话音的不同接入方式存在。

  在4G网络商用初期,由于缺少连续LTE覆盖,运营商只能采用CSFB语音方案(也就是语音回落技术,电话接通时,手机网络回落至2G或3G),将话音业务通过2G/3G网络来承载。随着LTE网络覆盖的大幅改善,适时部署以IMS为基础的VoLTE网络,以LTE网络来承载话音业务,也由此彻底解决了因为CSFB回落方案带来呼叫接通时间慢、通话时4G数据业务中断等问题。

  

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  同样,在5G时代,标准也定义了EPS FB方案,将话音回落到VoLTE来承载,以解决初期5G覆盖不足对话音业务带来的不利影响。待5G覆盖完善后,再推出VoNR,采用更高清的编解码技术,进一步提升话音质量和体验。考虑到运营商关闭2/3G网络以减轻多网运营负担的诉求,把VoLTE打造成为一张话音基础网成为必然选择。

  

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  但当前的情况明显和当初4G商用时不同:4G商用之时,国内三大运营商都已经在2G或者3G具备了一张完备的CS话音打底网络。而当前5G商用在即,作为5G初期主力承载话音的VoLTE网络,三大运营商发展状况不尽相同,因此VoLTE成为5G商用时,保证用户能够享受优质话音业务的关键先生。

  伴随着5G提速,运营商纷纷加码VoLTE投入,中国全面进入VoLTE时代

  三大运营商VoLTE建设和发展不均,中国移动一马当先。但随着5G商用进程提速,中国电信和中国联通纷纷加大VoLTE的推进和投入,以确保在5G到来之时,话音业务的平稳发展。

  中国移动

  中国移动在2015年8月17日杭州打响VoLTE商用第一枪,之后几年间投入大量人力、物力推动VoLTE商用,期间也面临巨大的挑战。记得2016年,为了搬走VoLTE商用中面临的“大石头和小石头”,中国移动启动“百日会战”,开展大量网优工作,重点进行VoLTE业务质量攻关。

  近年来,中国移动VoLTE随着4G网络的发展,成为全球领先的VoLTE网络。从中国移动官网获悉,中国移动目前VoLTE已覆盖 29个省份、318个城市和地区。在用户方面,中国移动2018年全年财报显示,中国移动VoLTE用户数占全部4G用户数的 53.4%,约3.56亿。按照往年的用户增速推测,截止今年上半年,VoLTE用户将超过4.5亿,VoLTE渗透率(相对于4G用户)超过60%。VoLTE已经成为中国移动话音基础网,为平稳过渡到5G做好了准备。

  

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  在大力建好网络和发展用户的同时,中国移动以“4G+ 高清话音”展开全方位的品牌推广活动,以优质的话音巩固提升4G整体品牌,取得良好效果。

  中国电信

  中国电信4G网络初期主要基于FDD制式,获得FDD牌照晚一些,在资金等方面也不如中国移动,所以中国电信VoLTE的建设相对滞后。自2017年以来,中国电信相继完成了建设联调、信号覆盖优化、终端研发适配、VoLTE业务加载等工作,并邀请近百万友好用户进行了VoLTE业务体验与测试。

  一个关键节点是在2018年9月,中国电信公布了中国电信VoLTE业务三步走策略。第一步是全网试商用期。2018年10月中旬实现初步试商用。第二步是规模商用期。2019年6月,VoLTE网络覆盖达到CDMA 1X水平,智能网业务全面承接。第三步是成熟商用期。此时用户在VoLTE驻留时间超过98%,智能网业务全面承接。

  

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  之后我们看到,中国电信VoLTE业务于2018年11月29日,开启全面试商用。据了解,截至2019年上半年,中国电信VoLTE在线用户超过500万。在推动VoLTE业务上,中国电信对内办理VoLTE业务奖励10元/户店,对外,用户办理VoLTE业务,当月赠送100分钟VoLTE时长优惠的奖励政策。今年3月,中国电信官微发文,正式宣布iPhone 6以上机型升级iOS 12.2以后可使用电信VoLTE功能。

  中国联通

  因为中国联通3G 网络是WCDMA,可以承载语音通话,再加上建设VoLTE成本考虑,所以中国联通在VoLTE方面发力最晚。2018年,中国联通一反常态,开始在部分城市试点开通VoLTE,但是2018年11月底,中国联通疑似关闭了VoLTE业务申请,原因是尚需优化。

  之后,中国联通在悄悄开展VoLTE炫铃平台改造,想为VoLTE的试商用做好充分准备。2019年初,中国联通采购多达41.6万个4G基站,打造4G“打底网”,也有支撑VoLTE业务发展的意图。

  

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  在今年4月1日,中国联通VoLTE业务终于有了突破性进展,开始在北京、天津、上海、郑州、武汉、长沙、广州、济南、杭州、南京、重庆共11个城市先行试商用。在6月1日,中国联通正式宣布VoLTE全国试商用。

  至此,中国三大运营商终于全部在全国范围内开通VoLTE高清语音和视频电话功能。由此中国进入全面VoLTE时代。

  VoLTE是5G商用的必要准备

  今年6月6日,中国发布5G牌照,意味着中国5G发展加速。在此背景下,VoLTE业务迎来发展快速期。为何笔者会有这样的看法呢?

  一方面,在5G时代,语音业务将采用全新的VoNR形式,但VoNR短期内在5G无法全覆盖的前提下难以提供好体验。

  在5G NSA阶段,如果运营商还采用基于2G/3G的传统语音通话技术,当用户通话时手机需要回落到2G/3G网络,这让用户通话体验大打折扣。这无疑会对运营商品牌产生非常负面的影响。

  更重要的是,5G SA组网商用初期,如果没有EPS FB回落到VoLTE,5G用户无法拨打和接听电话。因为3GPP标准中明确规定,不支持5G到2/3G的CSFB,只能通过EPS FB技术将话音回落到LTE网络,通过VoLTE完成语音业务的连接。

  即使5G网络建成后,新技术VoNR可以提供较好的5G语音业务,但在偏远地区等5G网络覆盖不好的地区,为了保证语音业务的连续性,用户还是需将语音业务回落到LTE,由VoLTE来实现。

  对此,中国电信在去年6月发布的《中国电信5G技术白皮书》中表示:对于语音业务,5G实现全覆盖相对较难,为避免频繁切换,保持语音连续性,初期采用SA下的5G回落VoLTE方案,当5G网络覆盖性能全面提升后,再适时考虑VoNR等技术方案。

  由此可见,在5G发展初期,运营商还得依靠4G VoLTE担当语音业务的顶梁柱。

  另一方面,发展VoLTE,有利运营商频谱重耕,加速5G发展。5G建网的复杂性一直是业界谈论的焦点,一方面由于5G网络自身的复杂,另一方面由于2G/3G/4G/5G网络共存,对运营商网络维护带来全新挑战。此外,2G/3G网络所占据的频段资源都是较好的频段资源,如果能够被再次重耕,对于运营商5G网络发展势必起到促进作用。

  因此,最近运营商关闭2G/3G网络的声音不绝于耳。比如中国联通在《5G基站设备技术白皮》中明确表示,大力发展5G,并逐步关闭2G/3G网络。

  运营商能否实现关闭2G/3G网络,关键便是能否顺利将2G/3G网络上的业务迁移出来,其中传统语音业务成为重点。VoLTE可以说是运营商实现业务迁移的关键点。

  由此可见,运营商对关闭2G/3G网络的需求迫切,需要通过VoLTE将语音业务迁移到4G网络上;不论是5G发展初期,还是5G网络建成后,考虑到语音业务的连续性,VoLTE必不可少。

  后VoLTE时代,话音这盘棋该如何进行?

  综上所述,VoLTE是5G商用的必要准备,随着中国5G商用进程提速,中国全面进入VoLTE时代,VoLTE已经或者即将成为承载话音的基础网络。

  后VoLTE时代,如何基于VoLTE这张具备多媒体通信能力的网络做好经营?后续我们继续探讨。

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