对话赛灵思:33年老牌芯片厂如何在AI浪潮里新兴业务年增46%

随着移动互联网红利日渐式微,一个更具备颠覆性、更具备革命性的王朝正悄然来临——人工智能(AI)。在下一个十年里,云计算、机器学习、AI芯片等相关产业将以迅猛的势头持续占领市场份额,为人工智能无孔不入地渗透进各行各业打下坚实基础。

而正如英特尔赢在PC时代、高通赢在智能手机时代,在AI时代大幕拉开的当下,人工智能芯片产业结构也在激剧地变换当中。其中不仅涌现出英伟达这类来势凶猛、股价接连翻倍的独角兽企业,更是催生了大大小小各类公司焕发勃勃生机——他们或是备受资本亲睐的新兴芯片/板卡创业独角兽,或是老牌芯片厂商的战略重心转移。

而在这个热闹的大舞台上,自然少不了老牌FPGA芯片巨头赛灵思(Xilinx)的身影——自2011年开始,赛灵思就提出全可编程(All Programmale)的理念,将灵活(可编程)、低延迟、低功耗的FPGA技术从传统的通讯、国防领域拓展到了人工智能、云计算、嵌入式视觉、工业物联网、5G等领域的应用上。

那么现在FPGA在哪项AI的应用最为广泛?现在最受欢迎的赛灵思AI板卡是哪一款?在AI算法日趋成熟,定制化AI芯片陆续涌现的当下,FPGA的灵活性又是否能保持优势?赛灵思又会不会推出全定制化的AI芯片?带着这些问题,智东西与了赛灵思全球销售和市场部亚太及日本地区高级总监周海天(Stephen Chow)进行了一场一对一的深入交流。

赛灵思全球销售和市场部亚太及日本地区高级总监周海天

赛灵思全球销售和市场部亚太及日本地区高级总监周海天

AI时代下,16nm技术成明星产品
FPGA(Field Programmable Gate Array)全称“可编程门阵列”,是集成电路的一种,用户在FPGA板卡上可以通过编程语言来调整或者更换这块板卡的用途,这种“可编程性”使得FPGA技术比我们常见的全定制集成电路技术更加灵活。

 对话赛灵思:33年老牌芯片厂如何在AI浪潮里新兴业务年增46%

赛灵思成立于1984 年,是FPGA技术的发明者,也是半导体业无厂化 (fabless)模式的开拓者。目前赛灵思的主要的硬件产品包括45/28/20/16nm四个系列的FPGA以及Zynq SoC,同时还提供相应的开发软件工具及IP支持。在四个产品线中,赛灵思16nm-28nm系列产品在FPGA市场上占有优势。

赛灵思的FPGA芯片主要应用在通讯、工业、航空、国防、广播等传统领域当中,但是随着人工智能、云计算、5G、自动驾驶等新兴技术的出现,FPGA的应用范围也在不断拓宽。根据赛灵思10月发布的2018财年第二季财报显示,赛灵思先进产品营收比已经去年同期大增了46%。

与CPU、GPU类似,FPGA芯片可以为目前的深度学习算法的训练(Training)和推理应用(Inference)两个阶段提供计算能力。尤其是在推理应用方面,FPGA在功耗与性能方面存在优势。

周海天告诉智东西,赛灵思的FPGA技术是AI应用的核心技术之一。现在我们还处在AI发展的前期,这项技术刚刚火热起来,未来还将快速地迭代发展。

而在这个迭代发展的过程中,FPGA作为一个可编程的软硬件一体平台,能够为人工智能的研究与应用提供可供创新、可供试错的平台。三四年前,人工智能技术刚刚萌芽,赛灵思的优势不太明显,可是现在已经很明显了。

 对话赛灵思:33年老牌芯片厂如何在AI浪潮里新兴业务年增46%

而在赛灵思的众多产品线当中,16nm的产品最受AI应用厂商们的欢迎。由于AI需要大量的计算能力,16nm的尖端技术能够将更多的可编程应用逻辑元件集成在芯片上,为算法提供更为强大的计算力。

云智能+端智能,FPGA在AI应用的兴起
在AI云计算方面,单就数据中心加速而言,FPGA相具备灵活性(数据中心的工作量每天都在变化)、更低的能耗、更高的ROI,因此大部分数据中心都会采用FPGA+CPU+GPU混用的模式。目前赛灵思的合作伙伴除了国外云服务龙头老大亚马逊AWS外,国内的阿里、百度、腾讯、华为也都在其列。

而在AI端智能方面,赛灵思FPGA芯片的主要应用领域包括嵌入式视觉以及工业物联网。

嵌入式视觉是目前人工智能终端落地的核心领域,其应用非常广泛。从无人驾驶、医疗影像、VR/AR、再到航空航天、视频视觉、无人机等领域都会用到FPGA技术提供的嵌入式视觉技术。

对于工业物联网来说,像智能工厂、智能能源、智能城市这些领域,通过FPGA的智能芯片可以提高效率——每提高1%,就可以帮助各个行业节省几百亿美元。

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